En 1870 cuando el electrón aún no se habia descubierto , el químico ruso Dmitri Mendeleive (1834-1907), a partir de observaciones del comportamiento físico de muchas sustancias, propuso agrupar en familias los elementos químicos icos entonces conocidos.

Esta clasificación era la mas simple que podía imaginarse porque los distintos átomos, alineados,numerados según un orden creciente de complejidad, mostraban un cierto número de propiedades similares con una periodicidad determinada.

La tabla de elementos así conocida por Mendeleive, hoy completada y conocida como el sistema periódico de los elementos, permite reagrupar elementos con propiedades similares dentro de columnas verticales denominadas grupos, y al mismo tiempo pone en evidencia las crecientes diferencias entre las propiedades de los elementos cuando éstos se comparan horizontalmente, a lo largo de una determinada fila del sistema periódico, denominada período.